Encuentran agua en atmósfera de planeta favorable para la vida

Federico Mansilla
Setiembre 12, 2019

A pesar de que su composición atmosférica es muy distinta a la de nuestro planeta, los científicos han encontrado por primera vez agua en un planeta donde las condiciones son favorables para que pueda desarrollarse la vida.

"Con tantas nuevas supertierras que se espera encontrar en las próximas dos décadas, es probable que este sea el primer descubrimiento de muchos planetas potencialmente habitables".

"Este estudio contribuye a nuestra comprensión de los mundos habitables más allá de nuestro sistema solar y marca una nueva era en la investigación de exoplanetas, crucial para finalmente colocar la Tierra, nuestro único hogar, en la imagen más amplia del cosmos", dijo Tsiaras.

El descubrimiento, publicado hoy en Nature Astronomy, es la primera detección atmosférica exitosa de un exoplaneta que orbita en la "zona habitable" de su estrella, a una distancia donde el agua puede existir en forma líquida.

La información se detectó gracias a los algoritmos de código abierto para analizar la luz estelar filtrada a través de la atmósfera de K2-18b. Los resultados han revelado la firma molecular del vapor de agua y la presencia de hidrógeno y helio en la atmósfera del planeta. Los autores creen que puede haber también nitrógeno y metano, pero estos son indetectables con los métodos de observación actuales. Por ello, dicen, "se requieren estudios adicionales para estimar la cobertura de nubes y el porcentaje de agua atmosférica presente".

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El planeta orbita alrededor de la fría estrella enana K2-18, que se encuentra a unos 110 años luz de la Tierra, en la constelación de Leo. Dado el alto nivel de actividad de su estrella, este exoplaneta puede ser más hostil que la Tierra y es probable que esté expuesto a más radiación que a la que nos enfrentamos nosotros. No se debe solo a que los planetas como K2-18b sean los más comunes en nuestra galaxia sino que "las enanas rojas -estrellas más pequeñas que nuestro Sol- son las más comunes", añade.

Las incógnitas que aún envuelven a la Tierra (¿es única?), empujan a los investigadores a buscar planetas fuera del sistema solar (más conocidos como exoplanetas) para tratar de comprender mejor todas las dudas que todavía nos quedan por resolver. Hasta ahora se han encontrado cientos de supertierras, pero los expertos esperan encontrar más en los próximos años.

El K2-18b fue descubierto en 2015 y figura entre los cientos de supertierras -planetas con una masa entre la Tierra y Neptuno- encontrados por la nave Kepler de la NASA.

La próxima generación de telescopios espaciales, incluido el telescopio espacial James Webb de la NASA / ESA / CSA y la misión ARIEL de la ESA, podrán caracterizar atmósferas con más detalle ya que llevarán instrumentos más avanzados. Se han detectado más de 4.000 exoplanetas, pero no sabemos mucho sobre su composición y naturaleza.

Por su parte, Giovanna Tinetti, coautora e investigadora principal de la misión ARIEL de la ESA, indica que el hallazgo de su equipo "hace del K2-18 b uno de los objetivos más interesantes para estudios futuros". Este descubrimiento llevado a cabo por investigadores británicos es un salto adelante en este sentido, abriendo nuevos mundos de posibilidades.

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