La Antártida ha perdido tres billones de toneladas de hielo desde 1992

Federico Mansilla
Junio 14, 2018

El agua congelada en la Antártida alberga masa suficiente para aumentar el nivel del mar en 58 metros y aunque los científicos no puedan vaticinar si el nivel del deshielo va a mantenerse, sí pueden prever que de no haber cambios drásticos en las emisiones que contribuyen al calentamiento global, el nivel de los mares puede hacerse inmanejable. El seguimiento actual, así como el balance sobre sus pérdidas y ganancias de masa, permitirá estimar los posibles cambios futuros de este continente.

La investigación pone el foco en el último lustro, ya que el 40% de este ascenso se reúne en un intervalo en el que las mermas anuales alcanzaron los 219.000 millones de toneladas de hielo. Un estudio liderado por la Universidad de Leeds (Reino Unido), que cuenta con la participación de 84 científicos de 44 organizaciones internacionales, ha combinado 24 evaluaciones satelitales hasta concluir que las pérdidas de hielo de la Antártida han aumentado los niveles mundiales del mar en 7,6 mm desde 1992. En este sector la pérdida de hielo aumentó de 58.400 millones de toneladas (53.000 millones de toneladas) por año en la década de 1990 a 175.300 millones de toneladas (159.000 millones de toneladas) por año desde 2012. Según el estudio, toda la masa de hielo perdida en los últimos 25 años procede de la Antártida Occidental. "Tiene que ser un motivo de preocupación para los gobiernos en los que creemos para proteger nuestras ciudades costeras y comunidades", añadió.

No obstante, el biotopo (territorio cuyas condiciones ambientales son las más adecuadas para que se desarrolle un determinada comunidad de seres vivos) de la Antártida se mantendría similar al actual, ya que el deshielo iniciado en algunas zonas de la región provocaría un ascenso total del nivel del mar de 6 centímetros. Conocer cuánto hielo está perdiendo es clave para comprender los impactos del cambio climático en la actualidad y en el futuro.

CryoSat y Sentinel-1 están haciendo una contribución esencial para entender cómo las capas de hielo están respondiendo al cambio climático y afectan el nivel del mar. Isabella Velicogna, investigadora del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, es una de las resoponsables de las mediciones del cambio en la gravedad terrestre producida por la ausencia o presencia de hielo.

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El aumento acelerado de la pérdida de hielo del continente en su conjunto es una combinación de la situación de los glaciares en la Antártida Occidental y en la península antártica, y un crecimiento reducido de la capa de hielo en la Antártida oriental.

El informe revela que antes de 2012 la Antártida perdía 76 mil millones de toneladas de hielo al año.

En este caso, la mayor parte de esta pérdida provino del los enormes Glaciares Pine Island y Thwaites, que se están retirando rápidamente debido a la fusión inducida por los océanos.

La capa de hielo de la Antártida oriental se ha mantenido cerca de un estado de equilibrio en los últimos 25 años, con un promedio de 5.000 millones de toneladas de hielo al año. Además, el Océano Antártico ralentiza el cambio climático mediante la absorción de grandes cantidades de dióxido de carbono de la atmósfera, si bien un exceso de este terminaría por incrementar la acidez del agua y dañar la fauna marina. "La longitud del registro de satélites ahora nos permite identificar regiones que han ido experimentando pérdidas sostenidas de hielo durante más de una década", afirma Pippa Whitehouse, investigadora de la Universidad de Durham. Otros cuatro estudios publicados en el mismo número de la revista Nature han analizado diferentes épocas del continente helado.

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